La majorité de la population se compose de bergers nomades ou semi-nomades. Le reste comprend des agriculteurs, des pêcheurs ou les habitants des quelques centres urbains.

L’agriculture, qui emploie 65 p. 100 de la population active, représente les deux tiers du PIB.

Par tradition, l’élevage du bétail représente l’activité principale, mais la production est réduite depuis la guerre civile. Le nombre de têtes de bétail est évalué à quelque 12,5 millions de chèvres, 6,5 millions de moutons, 6,5 millions de chameaux (1er rang mondial) et 1,5 million de bovins.

Avant les conflits, les principales cultures étaient le sorgho , le maïs et les grains de sésame. La canne à sucre (240 000 t) et les bananes (95 000 t), cultivées dans les vallées du Sud, sont destinées à l’exportation.

La Somalie est grande exportatrice d’encens et de myrrhe.
En outre, l'exploitation de bois d’œuvre atteignait 9,63 millions de m³ en 2001.

La pêche (20 250 tonnes en 1999) fournit la consommation locale et un surplus pour l’exportation.